הדרך להבנת החיים עוברת בגלקסיות

הנסיון להבין את היווצרות הגלקסיות הוא התחום הפעיל ביותר במחקר המודרני בקוסמולוגיה, בדרך להבנת הקשר בין היקום והתפתחות חיים בו. מסתבר שהגלקסיות ביקום המוקדם היו פעילות מאד ויצרו כוכבים חדשים בקצב גבוה. בשלב מסוים הפסיקו הגלקסיות את פעילות יצירת הכוכבים ונעשו ״אדומות ומתות״. תהליכים אלה  החלו להתרחש לפני יותר מעשרה מיליארד שנה, כשלושה מיליארד שנה אחרי המפץ הגדול של היווצרות היקום.
במאמר שמתפרסם השבוע בכתב העת היוקרתי Science, מדווחים אסטרונומים על גילויים תצפיתיים ששופכים אור על דחיסתן ותהליך מותן של גלקסיות. קבוצת החוקרים כוללת אסטרונומים משוויץ ומגרמניה וכן את קבוצת הקוסמולוגיה של האוניברסיטה העברית בירושלים בראשותו של פרופ׳ אבישי דקל.
הגילויים החדשים מאששים את ההבנה התיאורטית החדשה שמפתחים פרופ׳ דקל ועמיתיו על סמך הדמיות מחשב של היווצרות גלקסיות. על פי המודל המתחוור והולך, כל גלקסיה עוברת במשך ההיסטוריה שלה ארוע של התכווצות דרמתית, שמסביר את הדחיסות הניצפית, מנבא את הפרץ המוקדם של כוכבים החדשים, ובעקבותיו את ההפסקה המוחלטת של היווצרות כוכבים.
פרופ׳ דקל ועמיתיו מתארים את התהליכים הפיסיקליים שאחראים לרצף הארועים הזה במאמר שמתפרסם בימים אלה בכתב העת של האגודה המלכותית הבריטית לאסטרונומיה. השילוב בין תצפיות מהחלל ומטלסקופים ענקיים על פני הארץ לבין הדמיות מחשב מתקדמות, מובילות צעד אחר צעד להבנה של היווצרות הגלקסיות. זוהי אבן דרך מרכזית בהבנת התהליך הקוסמי שהחל במפץ הגדול, עבר דרך היווצרות הגלקסיות, היווצרות כוכבים (שמשות) בתוכן, התגבשות כוכבי לכת סביבם  ובסופו של דבר התפתחות חיים על כוכבי הלכת.           
מרכז האסטרופיסיקה והמדעים הפלנטריים של האוניברסיטה העברית הוא מהמובילים של המחקר הבינלאומי בתחום זה. פעילות מחקרית זו מתרחשת במסגרת מרכז המצוינות הלאומי (ICORE) ״בראשית: מהמפץ הגדול להיווצרות החיים״.
לכתבה בוויינט